Una retrospettiva di carriera: 10 anni di lavoro nella tecnologia

Ho visto alcuni studenti CS temere il settore in cui entreranno quando si laureeranno. E con tutte le recenti notizie tecnologiche, chi può biasimarli? Perché sono ancora qui? Questa è la mia retrospettiva sulla mia carriera: ciò che è stato grandioso, ciò che è stato orribile, perché sono ancora qui e combatto.

Sono stato io a crescere. Ho amato molto la matematica e la scienza.

E ho adorato l'arte. Ho trascorso metà del mio tempo al computer, cercando di scrivere piccoli giochi e creare siti Web, e la metà del mio tempo a disegnare su ogni pezzo di carta su cui potevo mettere le mani.

E quando è arrivato il momento di decidere cosa studiare e cosa fare della mia vita, mi sono sentito costretto a scegliere tra i due. Quando stavo cercando di fare domanda per le scuole d'arte, le scuole d'arte a cui ero interessato non avevano classi di matematica superiori all'algebra del college, e nel frattempo ero pronto a imparare sia il disegno della vita che il calcolo multivariabile.

Ho finito per andare a scuola di ingegneria al MIT.

E quando sei veramente interessato all'arte e all'ingegneria, le note che prendi durante il corso di apprendimento automatico finiscono così.

La prima cosa che ho fatto dopo aver finito il college e la scuola di specializzazione è stato trasferirmi in Giappone e fare ricerche sull'apprendimento automatico presso l'Honda Research Institute, appena fuori Tokyo. Avevo preso 5 semestri di lingua giapponese al college e volevo usarlo prima di aver dimenticato tutto. Non avevo assolutamente idea di cosa volessi fare della mia vita, ma ero sicuro al 100% che i robot fossero fantastici.

Il robot su cui lavora Honda è un robot umanoide alto 4 piedi di nome ASIMO che è davvero adorabile.

Mentre ero in Honda, ho lavorato su un algoritmo di apprendimento del rinforzo per insegnare compiti ASIMO. Potresti già sapere che cos'è l'apprendimento per rinforzo, ma lo riassumerò nel caso. L'apprendimento per rinforzo è un'area di apprendimento automatico ispirata alla psicologia comportamentale.

La maggior parte delle cose che vorremmo che un'IA o un robot comportasse una serie di decisioni. Ad esempio, un computer AI che gioca a ping decide costantemente se spostare la sua paletta su o giù o rimanere ferma. Gli input che prendono quella decisione sono la posizione dei paddle (i tuoi e quelli del tuo avversario) e la palla.

Ogni volta che il computer segna, gli assegniamo un premio di +1 e ogni volta che quel computer perde, diamo al computer un punteggio di -1. Questi sono i vantaggi del rinforzo e il motivo per cui si chiama apprendimento del rinforzo. E vogliamo costruire un sistema decisionale che massimizzi i premi.

Abbiamo il computer che gioca ripetutamente. E ogni volta che il computer deve scegliere un'azione, sceglierà in base a un modello di probabilità per lo stato attuale del gioco. Il modello accetta lo stato attuale del gioco come input e genera una decisione. Il modello di probabilità inizia sempre con tutte le opzioni a parità di probabilità. All'inizio, l'IA tirerà fondamentalmente un dado a 3 facce, dove 1 delle facce dice "scendi", 1 faccia dice "rimani" e 1 dice "salta". Man mano che il computer vince e perde, aumenterà le probabilità di ogni azione intrapresa quando ha vinto e diminuirà le probabilità per ogni azione intrapresa quando ha perso. Quindi, durante la prossima partita, è più probabile che intraprendano azioni che in precedenza hanno portato a una vittoria.

La cosa forse sorprendente di questo metodo è anche se sa quando ha vinto o perso una partita, il computer non ha idea di quali delle sue azioni abbiano contribuito alla sua vincita, ma le ricompensa ugualmente. Nel corso di una partita vincente, probabilmente ha avuto una combinazione di buone azioni, cattive azioni e azioni neutrali. Può vincere anche dopo aver preso delle decisioni sbagliate. Va davvero bene premiarli tutti?

Un diverso algoritmo di apprendimento, chiamato apprendimento supervisionato, dice di no, non va bene. Tiene in mano l'IA e prende ogni decisione per etichettare specificamente per l'IA quali delle sue azioni sono state buone durante una vittoria, per aumentare solo la probabilità di quelle.

Ma risulta che anche premiare con noncuranza tutte le azioni durante una vittoria e penalizzare tutte le azioni in perdita come fa l'apprendimento per rinforzo, è abbastanza buono per l'apprendimento. Con abbastanza iterazioni, il computer attraversa abbastanza diverse combinazioni di circostanze che alla fine riesce a capire quali delle singole azioni sono state benefiche. E questo approccio è ottimo per le situazioni in cui l'apprendimento supervisionato non è pratico, come quando hai inviato un robot su Marte e sta affrontando nuove sfide che nemmeno tu conosci.

Ed è stato davvero grandioso conoscere questo punto della mia carriera. Mi ha fatto sentire molto più fiducioso nei miei confronti. L'apprendimento per rinforzo mi ha insegnato che una macchina che inizia all'oscuro migliora nel prendere decisioni semplicemente prendendo molte e molte decisioni. Quindi, anche se non avevo idea di cosa stavo facendo in termini di carriera (o qualsiasi altra cosa in realtà), ero fiducioso che solo provando molte cose diverse, alla fine sarei diventato migliore nel prendere decisioni che hanno portato al tipo di vita Volevo.

La parte nuova dell'algoritmo di apprendimento del rinforzo su cui ho lavorato in Honda stava usando un SDK per la lettura del volto sviluppato presso il MIT Media Lab. L'SDK per la lettura del volto accetterebbe l'ingresso video e sarebbe in grado di classificare l'espressione della persona in emozioni felici, tristi, frustrate, sorprese e un sacco di emozioni diverse. Inizialmente è stato sviluppato come software per aiutare i bambini con autismo a imparare a leggere le emozioni degli altri.

Quindi, utilizzando l'SDK e il feed video raccolti da ASIMO, siamo in grado di rilevare se l'essere umano che lavora con ASIMO in un'attività è soddisfatto o frustrato dal robot. E quello, invece del concetto di vincere o perdere, era quello che sarebbe stato usato come feedback di rinforzo nell'algoritmo di apprendimento ASIMO. Fino a quel momento avevo pensato all'informatica come qualcosa di veramente logico, e adoravo la premessa che per interagire bene con le persone, le macchine avrebbero beneficiato della comprensione delle emozioni umane e le avrebbero prese in considerazione nel loro processo decisionale.

Sono io con un ASIMO imbottito che ho ricevuto durante la mia permanenza in Honda.

Mi è piaciuto abbastanza il Giappone da voler rimanere un altro anno. Quindi ho lavorato presso l'Igarashi Lab dell'Università di Tokyo, che è la loro versione di un Media Lab. Ho ammirato molto del loro lavoro e durante l'intervista ero felice di essere un assistente di ricerca che avrebbe aiutato il progetto di qualcun altro. Ma invece, mi hanno chiesto su cosa mi sarebbe piaciuto lavorare se avessi i miei finanziamenti. Sono stato così sorpreso! Ho detto che avevo sempre desiderato progettare un'interfaccia per realizzare modelli di abbigliamento. Adoro cucire e cucire è molto geometrico oltre ad essere artistico, e ho sempre pensato che ci fosse un modo in cui i computer potessero semplificare la progettazione di modelli di abbigliamento. Quindi quando ho dato quella risposta, mi hanno dato i finanziamenti per condurre e condurre la mia ricerca, ed ero ancora scioccato nel momento in cui qualcosa che mi interessava era considerato un argomento di ricerca valido.

L'interfaccia che ho finito per costruire utilizzava un manichino da cucire a grandezza naturale, e disegnavi un disegno del vestito sopra e intorno al manichino con una penna per il rilevamento del movimento. E poiché la penna è stata rilevata dal movimento, il sistema rileverà ovunque tu abbia disegnato e genererebbe un modello 3D di un abito basato su di esso. Ad esempio, mentre disegnavi, potevi ritagliare maniche e scollo e persino ritagli posteriori. Il programma userebbe quindi un algoritmo di appiattimento per trasformare la forma 3D in un modello 2D che è possibile ritagliare e cucire. Lo ha fatto per ogni pezzo calcolando una trasformazione dallo spazio 3D a quello 2D con il minimo cambiamento nella differenza di area e angoli calcolata dall'approssimazione dei minimi quadrati.

Quindi ho trascorso circa un anno a costruire questo, facendo studi sugli utenti su di esso (uno dei miei momenti più orgogliosi è stato un ex editore di utenti di Vogue Australia che testava il mio progetto) e pubblicando un articolo al riguardo.

La mia cosa preferita di lavorare in questo laboratorio erano tutti i progetti interessanti che avrei visto fare ai miei colleghi. Un giorno vidi un collega che apriva un orso Rilakkuma che aveva vinto in una partita di gru e fu preso dal panico. Ma mi ha spiegato che non avevo nulla di cui preoccuparmi: stava aprendo Rilakkuma per mettere alcuni sensori nell'orso. Stava trasformando l'orso in un controller per una poltrona da massaggio. Massaggeresti l'orso nei punti in cui vorresti essere massaggiato dalla sedia!

Vale a dire, se vuoi lavorare su progetti creativi, uno dei modi migliori per farlo è circondarti di persone con idee ancora più strane delle tue!

Il modo in cui ne ho scritto potrebbe far sembrare che il mio periodo a Tokyo sia stato uno dei periodi migliori della mia vita e della mia carriera. Ed esso era. Ma è stato anche il momento peggiore della mia vita e carriera. Non ho menzionato (e spesso mi preoccupo di menzionarlo, perché preferirei che le persone si concentrassero sulla ricerca che ho fatto e sul documento che ho pubblicato) che una settimana nel mio progetto, il consulente di ricerca che era stato assegnato al mio progetto mi aveva detto che aveva alcune idee per me, che poteva dirmi solo durante una cena privata. Ha continuato a rifiutare di darmi consigli di ricerca a meno che non fosse a cena. Dal momento che questo sembrava sospetto per una persona il cui compito era di consigliarmi, e così mi sono rifiutato di cenare da solo con lui, non ho mai avuto un singolo feedback o direzione e il mio intero progetto non è stato completamente sconsigliato. Mi sono sentito molto distratto dal mio lavoro di dover rifiutare i suoi progressi ogni singolo giorno, mentre mi chiedeva di uscire tutti i giorni per tutto il tempo trascorso in laboratorio. Con il passare del tempo in laboratorio, la sua perseveranza si intensificò nel cercare di seguirmi a casa e anche nel cercare di baciarmi forzatamente. Mi sentivo fisicamente insicuro di essere in laboratorio se fossimo gli unici presenti. In seguito ho chiesto che il suo nome fosse rimosso dall'articolo che avevo pubblicato, dal momento che in realtà non mi aveva dato alcun consiglio. Un collega ha notato che mi sembrava ansioso ogni volta che ero in laboratorio e mi ha chiesto cosa stesse succedendo. Sollevato dall'avere qualcuno con cui confidare, ho accennato al modo in cui il mio consulente aveva agito nei miei confronti. Questo collaboratore ha quindi risposto, "Wow sei sicuro che sei pieno di te stesso, non sei tu. Devi prosperare nel dramma. "

Il mio consulente sembrava abbastanza instabile che ero troppo spaventato per denunciare questo comportamento fino a quando il mio posto di ricerca in visita per un anno era finito e avevo lasciato il laboratorio e il paese. Dopo un'indagine sul suo comportamento, non è stato licenziato immediatamente, ma il suo contratto con l'università non è stato rinnovato. Ho presentato una petizione affinché l'università abbia una formazione obbligatoria contro le molestie per i consulenti di ricerca e le regole contro i consulenti che chiedono consiglieri e hanno concordato. Tutto sommato è stato un netto positivo, soprattutto se paragonato alle storie di altre persone sulla denuncia di abusi, ma questa osservazione dell'indagine mi perseguiterà sempre: "Crediamo che il comportamento di Amy in qualche modo lo abbia portato a credere di avere una possibilità". Viviamo in un mondo in cui puoi spingere con forza un uomo lontano da te quando cerca di baciarti e la conclusione sarà ancora che lo hai condotto.

I tipi di problemi su cui puoi lavorare in contesti di ricerca sono davvero interessanti e nuovi. Ma volevo anche sapere come sarebbe stato costruire qualcosa che le persone usavano quotidianamente. Quindi, mi sono trasferito a San Francisco per lavorare come sviluppatore web per una piccola startup. Ho adorato il fatto che con un team di ingegneri così piccolo, ho potuto provare tutto, dall'architettura front-end agli schemi di database all'assistenza clienti. Ogni giorno mi sono detto che ero così grato di non essere pedinato. Quindi mi ci è voluto un po 'di tempo per rendermi conto che ogni volta che il sito andava in crash, era sempre stato ritenuto colpa mia. Sono stato criticato dal mio manager per le modifiche che ho apportato, solo per cercare le righe di codice tramite git blame e scoprire che erano le modifiche del mio manager. Darei suggerimenti e i suggerimenti verrebbero ascoltati solo se uno degli ingegneri maschi lo ripetesse. Ho già detto che ero l'unica donna ingegnere? Questo è diventato troppo da sopportare su base giornaliera. Alla mia intervista di uscita quando ho lasciato questo lavoro, i fondatori mi hanno detto che avrei dovuto abbandonare la tecnologia e perseguire la moda, poiché pensavano che fosse più il mio forte. E purtroppo, dal costante rinforzo quotidiano che ero un terribile ingegnere senza idee utili, avevo quasi iniziato a crederci.

Ho deciso di lavorare in una startup che era piccola ma abbastanza grande da avere un reparto risorse umane di cui potrei lamentarmi. Mi è piaciuto molto far parte del team di ingegneri front-end di Airbnb ed essere un membro fondatore del team di crescita. I problemi più interessanti su cui ho lavorato lì sono stati la localizzazione e la personalizzazione del sito Web per diverse lingue e culture. Alcuni siti web possono rimandare l'internazionalizzazione per dopo, ma se si desidera avere case disponibili a Tokyo per i viaggiatori degli Stati Uniti, è stato davvero importante avere il sito Web disponibile in giapponese e quante più lingue possibile.

Mi mancava però realizzare strani progetti artistici, quindi ho cercato di riportarli nella mia vita. I miei amici / colleghi Matt Baker, Frank Lin e io abbiamo creato una webapp che abbiamo chiamato Legoizer che ti consente di caricare un'immagine per convertirla in un murale lego. Converte i colori nello spazio colore Lego (perché i mattoni sono disponibili solo in 33 colori), ti dice di quanti pezzi hai bisogno di ogni colore e le istruzioni per metterlo insieme. Si converte anche nello spazio delle coordinate lego, perché i lego 1: 1 non sono pixel quadrati, sono più alti di quanto siano larghi. Durante la conversione in spazio coordinato lego, esegue l'antialiasing in mattoni.

Ecco cosa ottieni se converti la notte stellata in lego. Si scopre che il legoizer funziona abbastanza bene con i dipinti impressionisti.

Ed ecco il murale che abbiamo effettivamente costruito, in corso.

Un altro progetto a cui ho lavorato, con un gruppo di colleghi (consegna ad Alanna Scott, Arthur Pang, Matt Redmond, Dave Augustine e Ben Hughes!), Stava hackerando una macchina per maglieria, ispirata a questo annuncio Nintendo degli anni '80. L'annuncio è stato pubblicato sul sito web di recensioni di videogiochi Kotaku, in un articolo su una delle periferiche di gioco più strane che non ha mai fatto il taglio.

La pubblicità era per un gioco un po 'come la pittura di Mario, ma avrebbe preso i disegni che hai dipinto e li avrebbe trasformati in piccole sciarpe. La maggior parte dei commentatori erano come "lol, posso vedere perché questo non ce l'ha mai fatta". Ma ho pensato che fosse la migliore idea sulla terra. E volevo renderlo reale. Ho studiato se Nintendo avesse realizzato prototipi con cui potevo lavorare. Avevano realizzato prototipi ma nessuno era disponibile al pubblico. Ma ho scoperto che le macchine per maglieria a casa erano una grande tendenza negli anni '80 e '90 e ho deciso di trovarne una vecchia che potevo hackerare. Dato che era degli anni '90, la macchina utilizzava i modelli di maglieria tramite floppy drive, e quindi per inviarli i nostri modelli, abbiamo emulato un floppy drive su un computer e inviato la macchina per maglieria 1 bit bitmap tramite USB a seriale cavo della porta. Quindi inseriamo l'emulatore di floppy disk su un server in modo da poter caricare le foto per inviare la macchina per maglieria tramite un'interfaccia web.

Due anni fa, dopo 3 anni in Airbnb, che era stato il mio tempo più lungo che avevo trascorso in un posto, ho deciso di provare di nuovo qualcosa di nuovo.

Crescendo, ho sempre desiderato che i libri di matematica avessero avuto più disegni. E non solo quelli per illustrare la parola problemi, quelli per spiegare concetti o quelli per fare analogie. E ho sempre avuto l'idea che da grande avrei realizzato libri illustrati di matematica e scienze.

E così due anni fa, ho avuto un'epifania. L'epifania era, ero un adulto, ora. Quindi, era tempo di trasformare in realtà questi libri illustrati di matematica e scienze.

Ho deciso che avrei scritto zines su argomenti di informatica. Ho fatto un Kickstarter per raccogliere fondi per questo. Il primo giorno del Kickstarter è stato un giorno travolgente. È stato interamente finanziato entro 1 ora e il New Yorker ha scritto un articolo su come stavo rendendo l'informatica più accessibile e inclusiva con questo progetto. Ed è stato anche il mio ultimo giorno di lavoro presso Airbnb e così tanti miei colleghi hanno appoggiato il progetto e mi hanno augurato ogni bene, e ho trascorso l'intera giornata piangendo sostanzialmente.

Allora perché zines e cosa sono le zines? E perché questo progetto è stato abbastanza importante per me da lasciare il mio lavoro a tempo pieno?

Se non ne hai mai sentito parlare prima, una rivista è una rivista autopubblicata. Erano grandi negli anni '90, parte del punk e del riotgrrl e della cultura fai-da-te. La parte autopubblicata è stata importante per me per alcuni motivi. Volevo il pieno controllo su ciò che ho scritto e disegnato. Non volevo che un editore mi dicesse che nessun tredicenne voleva leggere sulla crittografia. Non volevo che un editore mi dicesse che nessuno avrebbe preso sul serio queste fatiche con disegni carini. Anche la parte autopubblicata è stata importante per me perché volevo che le persone avessero aspettative molto basse. Ho sempre continuato a rimandare questo progetto perché pensavo di non essere né un ingegnere abbastanza bravo, né un artista abbastanza bravo. Ma le zine sono normalmente stampate su un Fedex-Kinkos ed è normale che abbiano striature di fotocopiatrice. Nessuno si aspetta la perfezione da una zina. Quindi mi è sembrato di chiamare il progetto uno zine che mi ha dato il permesso di non essere perfetto, il che è stato davvero importante per me per rendere questo progetto meno spaventoso.

Ho in programma di scrivere zines per almeno un altro anno, coprendo il funzionamento dei sistemi operativi, l'elaborazione delle immagini e i linguaggi informatici, tra gli altri argomenti. Non sono davvero sicuro di cosa farò dopo, ma sono d'accordo al 100% con la non conoscenza. Ripensando alla mia carriera in retrospettiva, mi sento come se avessi avuto un percorso di carriera non tradizionale, ma è sempre andato da qualche parte, nonostante non sappia mai cosa farò dopo.

Ho amici che svolgono lo stesso lavoro che hanno iniziato quando si sono laureati. Ho amici che hanno salito la scala aziendale, dall'ingegnere junior all'ingegnere senior al capo tecnico o al direttore tecnico. E sono così orgoglioso di loro e così felice per loro. E sono felice e orgoglioso di chiunque segua questa strada, specialmente le persone emarginate che stanno aprendo la strada a più donne e persone di colore e persone con disabilità e persone LGBTQ, e tutte le intersezioni di quelle, per diventare manager e leader nella tecnologia . Sono anche convinto che seguire quel tipo di percorso mi renderebbe profondamente insoddisfatto. E voglio dirti che va bene se ti senti allo stesso modo.

Guardando indietro al mio percorso di carriera, anche se non sembra un normale percorso di carriera con una chiara progressione, ha senso per me. Mi fa sentire come ogni strana tangente che ho preso nel mio percorso di carriera, ha avuto uno scopo e mi ha portato al punto in cui sto combinando due delle mie cose preferite, arte e tecnologia, e riesco a farlo ogni giorno, con lo scopo di rendere l'informatica più accessibile e inclusiva.

Nel pensare al tema unificante di tutto ciò su cui lavoro o faccio, perché faccio tutto ciò che faccio — Stavo parlando con un amico su Twitter perché all'inizio siamo entrati nell'informatica. Quando ero al liceo, amavo creare cose al computer e ogni volta che programmavo qualcosa e funzionava e prendeva vita, è stata un'esperienza magica.

Ma è davvero facile bruciarsi e perdere quella sensazione di magia. Ricordo di aver lottato durante le lezioni a scuola, pensando che non ero abbastanza bravo per essere in questa major. Ricordo che gli ex mi dissero che ero stupido e che non avrei frequentato la scuola elementare. Ricordo di essere stato perseguitato e molestato quando tutto quello che volevo, più di ogni altra cosa al mondo, doveva essere lasciato solo per poter fare le mie ricerche. Ricordo le opportunità di tutoraggio che sono scomparse perché si sono rivelate basate sull'attrazione romantica per me, invece che sull'interesse per la mia carriera. Ricordo di essere stato sottovalutato da colleghi e dirigenti successivi, il che è statisticamente più probabile che accada a te se sei una minoranza emarginata nell'informatica, forse a causa del genere, della disabilità, della razza o del tuo orientamento sessuale. Mi sono ricordato di essere stato assunto per non essere un ingegnere perché amavo indossare abiti, ricordo che mi è stato detto che non potevo essere promosso perché non ero assertivo e non avevo un potenziale di leadership. Ricordo di aver sentito che l'unico modo in cui sarei mai stato in una posizione di leadership era quello di fondare la mia compagnia e nominarmi CEO. Questo saggio non copre nemmeno tutto il sessismo che ho affrontato nella mia carriera, perché ho perso la cognizione ed è troppo. Questo saggio tratta solo alcuni degli esempi eclatanti. Dietro ogni storia "scioccante" che una persona emarginata nella tecnologia ha, probabilmente ci sono 50 storie di grandezza inferiore che hanno imparato a scrollarsi di dosso.

Come risultato di tutte queste esperienze, molta di quella magia che provavo nei computer da bambino è scomparsa per me. Ma ogni progetto che faccio che combina computer e arte, ogni macchina per maglieria che hackero, ogni illustrazione dei circuiti di logica di smiley che disegno, ogni zine che scrivo, ogni cosa che faccio, è un tentativo di riportare quella magia per me e se posso aiutare a riportarlo anche per gli altri, è più di quanto potrei mai chiedere. Ecco perché sono ancora qui a combattere.

"Sono arrabbiato. Il genere come funziona oggi è una grave ingiustizia. Dovremmo essere tutti arrabbiati. La rabbia ha una lunga storia di cambiamenti positivi, ma oltre ad essere arrabbiata, sono anche fiduciosa perché credo profondamente nella capacità degli esseri umani di creare e rifarsi per il meglio ".
- Chimamanda Ngozi Adichie