Saluta il nostro futuro robotico deludente

Questo è il motivo per cui non avrò mai il mio C-3PO

RIP ASIMO

Immagina Star Wars senza C-3PO. R2-D2 sarebbe ancora lì, ma, senza la sua lamina iper-verbale, R2 si ridurrebbe a una cassetta degli attrezzi di rotolamento carina, ma poco interessante.

Il franchise ha bisogno del droide protocollo per il suo arco narrativo, ma anche perché non possiamo immaginare civiltà più avanzate senza i loro robot umanoidi.

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Anni fa, il CEO di iRobot Colin Angle mi ha detto che non avremmo visto robot simili a C-3PO prima del 2050. Considerato il ritmo dello sviluppo di microprocessore, attuatore e IA, questo sembrava sempre pessimista. Ora, però, penso che fosse eccessivamente generoso. Ad essere sincero, ho quasi rinunciato alla speranza di droidi autonomi, simili a persone, soprattutto dopo che Honda ha staccato la spina da ASIMO, uno dei robot più interessanti e promettenti del settore.

Honda ha trascorso quasi 20 anni a sviluppare ASIMO, che rappresenta Advanced Step in Innovative Mobility, prendendolo da un androide telecomandato che ha fallito in modo imbarazzante nel salire le scale a uno che poteva navigare da solo le scale, prendere una bottiglia e versarti un drink e lanciarsi in una corsa così organica che la maggior parte degli spettatori erano convinti che ci fosse una persona alta 4 piedi all'interno del corpo del robot. Entro il 2014, aveva anche la capacità di interagire direttamente con gli umani. All'epoca, pensavo che fossimo a pochi passi da C-3PO.

In verità, la robotica non è mai stata altro che un trambusto per Honda, progettato principalmente per alimentare la tecnologia nelle sue attività principali (auto, moto, camion). I rappresentanti dell'azienda mi ricordano spesso che non esiste un piano commerciale più ampio per ASIMO. Non hanno mai quotato un prezzo e non avevano molto di una road map di sviluppo. I miglioramenti sono arrivati ​​a scatti con intervalli di anni nel mezzo.

Il fallimento e lo smantellamento del business di ASIMO per alimentare le sue tecnologie in altre iniziative è sconcertante, ma non sorprendente. Praticamente qualsiasi azienda che è riuscita a costruire robotica potente, intelligente e realistica alla fine ha rinunciato ai dispositivi.

Intorno alla prima volta che ho visto ASIMO, Sony mi ha fatto conoscere il seguito del suo stimolante cane robot AIBO. Il suo SDR-4X, in seguito ribattezzato QRIO, era considerevolmente più piccolo di ASIMO, ma non meno funzionale. Potrebbe rispondere al tocco, muoversi e danzare senza intoppi come un John Travolta digitale. Aveva anche un prezzo: $ 78.000. La mia ipotesi è il numero rappresentato quanto costava costruire i pochi modelli QRIO funzionanti che Sony aveva in casa. Da quando Sony vendeva il cane AIBO da $ 2000 per alcuni anni, ho immaginato un momento in cui avrebbero potuto vendere anche un robot umanoide da $ 4.000.

La Sony lasciò cadere l'AIBO qualche anno dopo e non parlò mai più del QRIO. Di recente, la Sony ha reintrodotto AIBO. È stato completamente ridisegnato, ma è ancora costoso (probabilmente $ 2.000). Non ho molte speranze per il futuro di questo cucciolo di robo. Sony non ha ancora iniziato a venderli negli Stati Uniti e sembra non avere una linea temporale per farlo.

La concorrente Honda Toyota ha anche sviluppato robot umanoidi, principalmente con l'obiettivo di aiutare l'invecchiamento della popolazione giapponese, ed è probabilmente meglio conosciuta nello spazio della robotica per il suo robot partner Toyota che cammina e suona la tromba. Scherzi a parte, questo robot suona la stessa tromba da anni.

C'è anche il T-HR3 della Toyota, un lavoro straordinario che si muove con la fluidità di un maestro di tai-chi. Purtroppo, T-HR3 è interamente controllato a distanza e progettato per aiutare Toyota a sviluppare servomotori migliori per altri prodotti.

Di nuovo qui negli Stati Uniti, Boston Dynamics sta costruendo Atlas, probabilmente il robot umanoide più potente esistente. Ciò che manca di eleganza, è più che compensato da velocità e agilità. L'Atlante può correre, saltare e saltare indietro, ma è improbabile che si presenti nelle case americane in un futuro prossimo o addirittura lontano. Gran parte del lavoro della compagnia iper-segreta è dedicato alla costruzione di robot di assistenza militare.

Il Pepper di Softbank è espressivo, fluido e reattivo, ma a parte gli aggiornamenti del software, è cambiato poco negli anni. Inoltre, l'attenzione dell'azienda è sulla vendita di Pepper alle imprese come novità di portineria.

Infine, c'è Sophia di Hansen Robotics, una robotica umanoide che si tuffa nel profondo della misteriosa valle.

A dire il vero, Sophia è, secondo me, animatronica vestita da robotica di nuova generazione. I suoi discorsi e le sue risposte sono in scatola, preregistrati o trasmessi dal palco ed è a malapena mobile. La Silicon Valley della HBO ha recentemente offerto una versione migliore e più divertente di Sophia (l'hanno chiamata Fiona per evitare di essere citata in giudizio).

In sostanza, lo sviluppo di robot umanoidi di consumo non sta andando da nessuna parte. Nessuna azienda vuole investire i soldi per costruire il C-3PO di domani e forse anche i consumatori non sono interessati.

Forse hanno ragione. La robotica ha sempre funzionato meglio all'interno di altre tecnologie o quando sono costruite per un compito specifico. IRobot Roomba è perfettamente progettato per aspirare tappeti. Il modulo Dragon di SpaceX ha l'aspetto e il funzionamento di altri moduli spaziali, ma con l'ulteriore capacità di auto-navigazione e controllo. Le auto autonome si presentano e funzionano quasi sempre come auto normali, ma con il vantaggio della consapevolezza delle condizioni del traffico. Un viaggio in auto senza conducente trarrebbe beneficio da C-3PO sul sedile del passeggero? Probabilmente no, anche se mi piacerebbe ancora vederlo.

Science Fiction presenterà ancora amici robot che soddisfano i desideri come l'umanoide in Lost in Space. Nel mondo reale la rivolta dei robot non verrà mai da un esercito di robot umanoidi e il nostro futuro R2-D2 funzionerà da solo.