La prima cosa che impari, lavorando con la realtà virtuale (VR), è che i tuoi occhi non sono molto simili alle telecamere e le tue orecchie non sono molto simili ai microfoni. Non percepisci il mondo in modo incontaminato; invece, percepisci come la tua storia personale, filosofia, cultura e abitudini cognitive si mescolano con il mondo là fuori oltre la tua testa. Quando le persone negli esperimenti sociali sulla VR rispondono agli avatar, ad esempio, puoi misurare il loro razzismo. Ma puoi anche usare la realtà virtuale per diventare più consapevole di come percepisci qualcosa nel mondo.

Quando indosso un visore VR, non vedo solo un mondo digitale luminoso intorno a me. Ottengo anche un altro spettacolo, perché quando ripenso agli anni, in particolare a quando avevo vent'anni, negli anni '80. Ricordo che sensazione psichedelica era la prima volta che una cuffia simile otteneva uno schermo a colori; essendo doppiamente disorientato la prima volta che mi svegliai in VR dopo aver tentato una notte; sentirsi autocosciente come una creatura così enorme, sciatta e pelosa che mostra ai giapponesi compatti e ben educati come progettare cucine in VR quando visitano un grande magazzino di Tokyo.

Alcuni dei miei ricordi più felici sono di far funzionare le app per la prima volta, come il primo simulatore chirurgico; di suonare strumenti musicali all'interno della realtà virtuale che sarebbero stati a casa in un libro del Dr. Seuss. Altri ricordi ricordano le intense sfide e gli stress, come la lotta disordinata per avviare la prima catena di montaggio per le cuffie VR. È successo nel mondo fisico. Perché abbiamo dovuto andarci?

Ma poi c'è un'altra sfera di esperienza sospesa oltre la memoria. Questo è un particolare senso del luogo che sperimentano i tecnologi: la sensazione di essere posizionati su una rampa cosmica di progresso.

La VR stava ribollendo di nuovo, cinque o sei anni fa. Ogni altro giovane a San Francisco aveva uno studio o una startup VR. È stato divertente distendersi e non essere nel mezzo. Lascia che i bambini rimangano svegli tutta la notte.

Le manie tecnologiche vanno e vengono. Non è stato molto tempo fa quando mi sono rivolto a centinaia di giovani sognatori che hanno apprezzato il loro status perché "hanno ottenuto" la blockchain e la blockchain avrebbe cambiato il mondo. Quando sei al limite della tecnologia, ti sembra di sporgerti sulla ringhiera della nave, rompere il ghiaccio e rivelare il futuro. Ti senti speciale. Vedi di più.

Quella sensazione privilegiata e da brivido della tecnologia, nel bene e nel male, esiste ancora, e ancora affascina, e chi sono io per dire se fosse ancora più intenso negli anni '80? Per me, sembra che la sensazione fosse ancora più intensa, ma forse è un'illusione. Come faccio a sapere quale ottica distorce la vista dalla mezza età?

Sembra che l'estasi fosse più spessa. Non era solo un nuovo trucco, o un nuovo mercato, era un nuovo MONDO - non capisci? Era un nuovo mondo, allo stesso modo in cui l'esplorazione dello spazio o la psichedelica aprivano nuovi mondi.

L'idea che le cose andassero meglio in passato è quasi sempre un'illusione crudele.

Quello che provo quando indosso un visore VR non è solo un flashback ai ricordi più vecchi, ma a un senso del luogo più vecchio nella storia. Ricordo com'era la sensazione che uno fosse nel posto giusto, al momento giusto, per risolvere finalmente i problemi dell'umanità.

Potresti pensare che i tecnologi pensino troppo a se stessi, specialmente da giovani, ma ti sentiresti allo stesso modo se avessi adottato la disciplina. I tecnologi rendono inequivocabilmente il futuro diverso dal passato, in modo irreversibile e abbastanza veloce da averci colpito in faccia nelle nostre vite, anche quando siamo ancora giovani. Certo, di tanto in tanto, altre persone possono reindirizzare la storia attraverso la politica, la guerra, la cultura o le idee, ma i tecnici lo fanno sempre. Un giorno, se l'umanità sopravviverà, Trump sarà solo un ricordo strano, vecchio, comico, orribile, come uno dei cattivi Papi. Ma avremo ancora dei selfie.

Ogni tecnologo racconta una storia, nella parte posteriore della propria mente, sul grande arco della storia che è guidato dalle ultime invenzioni. Steve Jobs parlava di ammaccare l'universo.

In questi giorni, la storia dominante è quella che detesto: quella su come i computer e Internet generano un nuovo super cervello che erediterà la Terra e le stelle e come le persone siano solo un trampolino di lancio per il nuovo glorificato dio che noi stanno costruendo. Questo è ciò che sentirai da molti dirigenti della tecnologia, come Ray Kurzweil di Google. Molti dei miei giovani amici che sono entrati in questa sensibilità stavano leggendo Ayn ​​Rand, mentre guardavo Star Trek.

Quando ero giovane, questa narrativa gigantesca era già formata e uno dei principali autori era anche il mio mentore più gentile, l'ultimo scienziato informatico, Marvin Minsky. Molto tempo fa, quando ero molto giovane, ne discutevamo. Lo odiavo alla prima udienza, ma ragazzo, era efficace nell'ottenere sovvenzioni. Marvin avrebbe raccontato la storia alle agenzie di finanziamento e hanno subito capitolato. Nessuno voleva rischiare di essere escluso dalla creazione della nuova tecnologia che avrebbe ereditato il mondo. È una narrazione che è salita a piani di influenza sempre più elevati mentre i suoi aderenti si avvicinano all'infinita ricchezza che si guadagna attraverso la supremazia dell'informazione.

Di recente sono stato a un evento per studenti delle scuole superiori di talento; avevano collaborato a domande da farmi. Il primo è stato, sto parafrasando, "Se A.I. supererà presto l'umanità e non sarà necessario per noi fare un lavoro, perché i nostri genitori ci hanno? Perché siamo qui?"

È la domanda più oscura che abbia mai sentito da un giovane. Si basa su sciocchezze. Qualsiasi programma che può essere considerato un A.I. Il programma può anche essere pensato come un semplice programma scritto da persone, generalmente usando dati rubati da altre persone per manipolare quelle altre persone. Se pensi che sia un'interpretazione troppo cinica, allora metti da parte la retorica e guarda cosa A.I. i programmi vengono attualmente implementati nel mondo reale oggi.

L'argomento sulla vera natura di A.I. va oltre lo scopo di questo pezzo, ma puoi leggere la mia opinione sul mio libro, You Are Not a Gadget. Ad ogni modo, molti di noi che tendevano alla culla della realtà virtuale pensavano che avessimo lanciato un'alternativa alla terribile escatologia dei secchioni di A.I. e la singolarità. L'ovvia contro-narrativa è che i tecnologi dovrebbero creare capacità al servizio dell'umanità, non controllare o sostituire l'umanità. Ma anche quella formulazione apparentemente sensata non è così semplice quando provi ad abbracciarla nella pratica.

Quando i tecnologi creano strumenti più potenti per l'umanità, questi strumenti vengono spesso utilizzati in modo improprio. Le ferrovie hanno indubbiamente aumentato le capacità umane, ad esempio, e tuttavia, in pratica, sono state spesso utilizzate per monopolizzare efficacemente l'accesso alle aree che sono state crudelmente prese da chiunque vivesse lì prima dell'arrivo della ferrovia. Anche quando non ci rendiamo conto che c'è un problema con il modo in cui stiamo usando una nuova tecnologia, impariamo di più man mano che andiamo e talvolta ci troviamo investiti in schemi distruttivi. Non sapevamo del legame tra combustibili fossili e cambiamenti climatici fino a quando non avevamo già creato una fortezza di ricchezza e influenza attorno ai combustibili fossili.

La nuova tecnologia è sempre necessaria per migliorare e riparare la vecchia tecnologia.

Ma in generale, l'aggiunta di nuove tecnologie al mix crea nuove opzioni per le persone, il che significa più opzioni per la decenza e la gentilezza. Ai vecchi tempi, prima degli antibiotici e delle fogne coperte, la mortalità infantile era sorprendentemente alta. In quel contesto, era più difficile nutrire ogni persona nata in questo mondo. Quando andavo a scuola in Messico da bambino, le persone non trattavano un bambino come nato completamente per i primi sei mesi, perché le probabilità di sopravvivenza erano ancora basse. La tecnologia crea un contesto in cui possiamo e dobbiamo pensare in modo più compassionevole.

Se si tenta di articolare questa sensibilità, ne viene fuori qualcosa di simile: senza il progresso tecnologico, le persone avrebbero un grado molto più elevato di sofferenza e nessuna speranza di miglioramento. L'idea che le cose andassero meglio in passato è quasi sempre un'illusione crudele. Più vai indietro, più malate e miserabili erano le persone. Pertanto, dobbiamo spingere la tecnologia.

Tuttavia, ogni innovazione porta effetti collaterali, spesso dovuti a usi non saggi o corrotti. Pertanto, è sempre necessaria una nuova tecnologia per migliorare e riparare la vecchia tecnologia. Non possiamo tornare indietro. Abbiamo stipulato un contratto con il futuro in cui ripareremo perpetuamente gli errori creati da correzioni precedenti e, tuttavia, nel complesso, nel quadro più ampio, daremo all'umanità più comfort, sicurezza e opzioni per essere decenti. È un'immagine goffa ma funzionale di un futuro illimitato.

Eppure, eppure ... l'accelerazione dell'innovazione sembrerebbe sfocare il quadro. Se il progresso di sempre più tecnologia, che procede sempre più velocemente, può forse la nostra compassione diventare sofisticata abbastanza rapidamente da tenere il passo? Finora abbiamo evitato l'Armageddon nucleare, ma eviteremo anche la catastrofe biotecnologica, la produzione decentralizzata di droni killer personali a basso costo e così via?

Nell'affrontare questo enigma, io e alcune delle altre prime teste VR, ho escogitato un modo diverso di pensare alla rampa cosmica del progresso.

Per noi, il problema ultimo della situazione umana sembrava essere: la noia. Avevamo la versione dei giovani hacker del disturbo da deficit di attenzione e abbiamo proiettato la nostra lamentela su tutti gli altri. Se solo l'umanità avesse qualcosa di creativo e avvincente da fare, abbiamo immaginato, qualcosa che ha reso noioso il confronto in confronto. Questo è ciò che "riparerebbe" le persone in modo che non continuassero a prendere quello che dovrebbe essere il paradiso terrestre e trasformarsi all'inferno ancora e ancora.

Da questa prospettiva, l'umanità esiste in una perpetua infanzia collettiva, i terribili due moltiplicati per miliardi. La rabbia umana viene alla ribalta ogni volta che l'ultima affascinante distrazione diminuisce. Pertanto, uno dei compiti del tecnologo, oltre ad estendere la sicurezza, la salute e il comfort, è quello di preparare un treno infinito di nuove affascinazioni: il selvaggio West, i viaggi nello spazio, la realtà virtuale.

Ho formato questa sensibilità all'inizio, da bambino. I messaggi sul programma spaziale degli anni '60 spesso invocavano il selvaggio West. Ci è stato detto che avevamo bisogno di una nuova frontiera per avere una società sana. Ho adorato Star Trek, che ha interpretato l'esplorazione dello spazio in quel modo. La Terra del futuro era pacifica, ma i terrestri erano là fuori a dare calci al calcio di Klingon. L'originale Star Trek mi sembra opprimente hokey e di mentalità ristretta ora, in particolare i combattimenti di pugni e le donne che servono solo l'immaginazione maschile più cliché, ma quando ero un bambino, mi sentivo come una liberazione. Lo spazio non si sarebbe mai esaurito ed era pieno di spettacolari civiltà aliene, quindi le persone non si sarebbero mai annoiate o si sarebbero bloccate involontariamente l'una con l'altra.

La realtà virtuale doveva essere così. L'idea originale, almeno per me, era che si sarebbe aperto un nuovo spazio gigantesco che le persone avrebbero usato per costruire nuovi ponti tra loro con favolose forme "post-simboliche" di stato di veglia, sogni condivisi - o per evitare l'un l'altro, come se fossimo nello spazio profondo, dove c'era molto spazio per tutti. Doveva essere un nuovo teatro infinito in cui le persone potevano spendere energie, essere inventive e trovare glorie variegate senza dover ricorrere alla violenza. La violenza è un "gioco finito", mentre la realtà virtuale sarebbe un "gioco infinito", nella formulazione di James P. Carse.

L'idea non riguardava davvero la realtà virtuale. Dato che il punto era indirizzare l'ADD della civiltà, dovremmo aspettarci che ogni scuola di tecnologia diventi troppo familiare, dopo un po '. Si è vero; anche la realtà virtuale può diventare noiosa. Forse l'umanità sarà ossessionata dalla condivisione dei sogni dello stato di veglia in VR per un secolo, e poi passerà un altro secolo enfatizzando la "telepatia" tecnologicamente implementata e poi altre centinaia che spingono una presa psichedelica sulla nanotecnologia. Dopo mille anni di pace creativa, nessuno ricorderà nemmeno quale fosse stato l'ordine, non più di quanto siamo abbastanza sicuri in questi giorni quale dinastia cinese era in ascesa durante l'impero bizantino. Sarebbe una domanda SAT per i coloni marziani.

C'è qualche prova che questa strategia funzioni per rendere le persone meno orribili l'una con l'altra? Lo sbarco sulla luna ha reso più facile per gli Stati Uniti la fine della guerra nel sud-est asiatico? Può essere.

È così che ricordo le cosmologie concorrenti che abbiamo sfruttato per spiegare cosa significava essere un tecnologo e per quale tipo di futuro stavamo combattendo negli anni '80. Queste sono le idee che mi vengono in mente quando mi metto un auricolare VR. La mia mente fa male per la mancanza di risoluzione.